王と長嶋〜プロ野球を国民スポーツにした2人の功労者〜(20) 背番号「89」に込められた二つの意味

スポーツ 2009年04月17日 15時00分

王と長嶋〜プロ野球を国民スポーツにした2人の功労者〜(20) 背番号「89」に込められた二つの意味

 背番号3番から90番、33番そして、3番へ原点回帰した長嶋さんに対し、王さんは現役を引退して、助監督、監督になっても、背番号1を代えなかった。世界の王のもう一つの代名詞、ビッグ1、背番号1を貫いた。

 「背番号1はオレのもう一つの顔みたいなものだし、ファンもそう思っていてくれるだろう。監督になったからといって、なにもわざわざ代える必要はないだろう。ミスターだって、背番号3のままでよかったんだよ。監督になるからといって、代えなくてもよかったのに」
 王さんは長嶋さんがわざわざ栄光の背番号3と一度決別したことに関し、こう語っている。確かに3番=長嶋、1番=王はファンの心に刻み込まれているから、ほかの背番号では違和感がある。が、長嶋さんは横文字好きな軽妙なトークとは違って、古風な人でケジメを人一倍大事にする。だから「栄光の背番号3は選手時代のもの。監督としては同じ番号を付けるワケにはいかない」ということになる。義理と人情の東映ヤクザ映画で一世を風靡(ふうび)した高倉健と親交があり、成田山への初詣でを一緒にする仲だといえば、イメージがわくかもしれない。
 律義で義理堅いといえば、王さんの方だと思っているだろうが、王さんには意外に割り切りの良さがある。背番号1に対する考え方などその典型だろう。が、そういう王さんでも、巨人監督を解任されてダイエーホークスの監督になった時には、さすがに背番号1とは決別している。

 組閣でも巨人OBを1人も呼ばなかった。「長嶋監督が復帰した巨人に対抗するには、王監督しかいない」という、球界の寝業師、ダイエー・根本陸夫球団専務の要請に応えてダイエーのユニホームを着たのだから、すべてにわたって巨人時代と決別することにしたのだろう。1番に代わって背番号89。「死ぬまで野球にかかわっていたいという、野球好きな王さんらしい番号」といわれている。
 「89番の意味? まあ、野球ということかな。これからは89歳まで元気に生きるという目標にするよ」。昨年秋、野村監督率いる楽天との仙台での最下位攻防戦、しかも14年間のホークス監督最後の試合前に、王さんはこうポツリと語った。
 が、その一方で、ホークス関係者の間では89番怨念(おんねん)説がささやかれている。「王さんは巨人監督時代、88年のシーズンを最後に解任されている。永久監督と言われながらわずか5年間で突然クビになった。本人は当然89年も指揮を執るものと思っていた。だから89番には、そういう王さんの巨人に対する怨念が込められているんだよ」
 巨人監督を電撃解任された後の王さんの言動を思い起こせば、一笑に付せない怨念話だ。「当然のごとく続投要請だと思っていたら、まさかの契約切れ、契約更新しないという話なのだから、驚かない方がおかしいだろう」。こう言い放った王さんは、「もう2度と監督はやらないよ。こりごりだ」と続けた。
 世界の王、ビッグ1の誇りを傷つけられた王さんが、長嶋監督が復帰した因縁の巨人相手に日本シリーズで戦うことを決意。ダイエーホークスの監督を受諾したのだから、ただ「野球」を意味する89番よりも、怨念説の方がむしろ説得力を持つ。3年前のWBC第1回大会で日本代表監督の時に、「背番号をどうします」と、暗に背番号1復活を期待する関係者に、「今の89番でいいよ」と王さんは明言した。

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